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欧亚贸易远至史前 牙结石考古检测提供新证据

  欧洲与亚洲之间的贸易由来已久,最出名的贸易路线当属汉武帝时期开辟的丝绸之路。丝绸之路将东方的丝绸等商品带到地中海地区,同时也将胡萝卜、葡萄等植物以及各种香料带入中国,成为欧亚大陆两端政治经济文化交流的重要途径。东西方的交流并不是从丝绸之路开始,早在公元前1000多年前,亚洲与地中海地区之间就已经存在贸易通道。
 
  近日,德国慕尼黑大学考古学家和国际团队找到了新的直接证据表明早在青铜器时代,东地中海地区的黎凡特人就已经开始使用来自南亚与东南亚的香料与食物,这也为公元前2000年欧亚大陆间存在繁荣的长途贸易提供了证明材料。该研究发表在美国《国家科学院院刊》上。
 
  研究团队从黎凡特地区的米吉多青铜器时代遗址和Tel Erani铁器时代早期遗址的不同个体中提取了牙结石样本。牙结石是由牙菌斑钙化变硬形成的,与食物残渣以及口腔中的细菌有关。因此牙结石的成分与人类吃的食物有着密切联系,可用于重建古人类的食谱。而且牙结石与牙齿结合得很紧密,用牙刷也无法清除,只能依靠现代牙科设备去除,因此能够与牙齿一起保留下来。在古人类考古研究中,牙结石已经成为生物考古新的研究对象。
 
  对牙结石的研究手段很多,包括古DNA分析、古微生物分析、淀粉粒分析、生物化学分析等。利用扫描电子显微镜可以研究牙结石中的植硅体和淀粉颗粒等植物微体遗存的微观形态特征等,结合微体遗存分析,可以显示出古人类的植物性食物来源。古DNA和古蛋白质分析通过提取牙齿结石残留的生物分子,不仅可以通过口腔细菌研究古代人类的口腔环境,还可以残留的蛋白质研究古人类的食物。生物化学分析利用热脱附-气相色谱质谱联用仪、液相色谱-串联质谱仪等化学分析仪器检测牙结石中残留物质的特征化学成分,鉴别牙结石残留物的成分。
 
  研究团队米吉多遗址采集的牙结石中发现了姜黄和大豆蛋白,在Tel Erani遗址的样品中发现了香蕉蛋白。香蕉最初是在东南亚驯化的,姜黄的原产地在印度东南部,而大豆原产于东亚。香蕉蛋白的发现为香蕉在世界范围内的传播以及史前可能存在的香蕉贸易提供了关键信息。而姜黄与大豆蛋白的发现虽然排除样本的主人去过南亚并吃到这两种食物的可能性,但也可以补充证明地中海地区与亚洲存在贸易。
 
  将牙结石作为考古学研究对象是检测技术发展的结果。随着古DNA检测、古蛋白质检测以及化学分析检测方法的进步,考古学家能够从以前无法利用的牙齿、骨骼、微生物等生物遗存中获得信息。不止是几千年前的人类,即使是几十万年前的古人类,通过这些先进的生物考古研究方法也可以让我们认识更加深入,让我们能够更加了解人类的演化历史。